¿Qué es un ataque de pánico?


Por: Flavio Guzmán
Médico Psiquiatra

Un ataque de pánico es una sensación repentina de miedo o malestar intenso, que llega sin previo aviso y sin ninguna razón aparente. Es mucho más intensa que la sensación de estar ”estresado ” que mucha gente experimenta a lo largo de su vida.

Es uno de los motivos de consulta más comunes en salud mental, se calcula que los trastornos de ansiedad afectan hasta un 10% de la población adulta a nivel mundial.


De acuerdo a los criterios diagnósticos internacionales,  para hablar de un  ataque de pánico deberían existir cuatro o más de los siguientes síntomas:

Síntomas físicos

  • Palpitaciones, aumento de frecuencia cardíaca
  • Sudoración
  • Temblores o sacudidas
  • Sensación de falta de aire, asfixia
  • Sensación de ahogo
  • Dolor o malestar en el pecho
  • Náuseas o molestias abdominales
  • Sensación de mareo, inestabilidad o desmayo
  • Parestesias (entumecimiento o sensación de hormigueo)
  • Escalofríos o sofocones

Síntomas mentales

  • Desrealización (sensación de extrañeza en relación a la realidad) o despersonalización (estar separado de uno mismo)
  • Miedo a perder el control o volverse loco
  • Miedo a morir

Éstos síntomas inician bruscamente y alcanzan un pico aproximadamente a los 5 minutos.

El “miedo al miedo” y los síntomas cardíacos

Los síntomas físicos de un ataque de pánico son muy desagradables, y también pueden estar acompañados por pensamientos de miedo y terror. Por esta razón, las personas con trastorno de pánico comienzan a temer el próximo ataque, lo que crea un círculo denominado “miedo al miedo” que se suma a la sensación de pánico .

En ocasiones los síntomas de un ataque de pánico puede ser tan intensos que puede hacer sentir a la persona una sensación similar a la de un ataque al corazón.
Sin embargo, es importante recordar que los síntomas tales como palpitaciones o falta de aire no provocan alteraciones cardíacas.

Si bien un ataque de pánico a menudo puede ser aterrador, éste no causa ninguna secuela física. Algunas personas que han padecido trastorno de pánico desde hace algún tiempo por lo general aprenden a reconocer esta “sensación de ataque al corazón “, y llegar a lograr controlar sus síntomas.

Los síntomas de un ataque de pánico suelen alcanzar su máxima en 10 minutos, durando la mayoría de los ataques entre 5 y 20 minutos.

Otras características de importancia

Además de los síntomas arriba descriptos, el ataque de pánico tiene algunas características importantes en torno a cómo se presenta:

  • Ocurre de repente, sin previo aviso. El miedo que siente la persona es desproporcionado para la situación en la que se encuentra, inclusive en ocasiones no existe un claro factor precipitante.
  • No es peligroso, pero puede ser muy angustiante. Ésto es así debido a las sensaciones experimentadas de miedo a “volverse loco/a” o de pérdida de control.
  • Se autolimita luego de unos minutos.

Fuentes consultadas

American Psychological Association
Office of Mental Health – New York State